Uma fazenda em Compton quer que você coma mais insetos


Gillian Spence mergulha a mão em uma bandeja rasa com 10.000 larvas de farinha se contorcendo. Ela aparece com um punhado de larvas de cor bege, de centímetros de comprimento, que se contorcem entre seus dedos.

A maioria está destinada a se tornar isca para peixes ou comida para animais de estimação reptilianos. Mas nem todos eles.

“Muitos pedidos agora estão indo para restaurantes”, diz ela.

A empresa Compton de Spence, Rainbow Mealworms, fornece as larvas da farinha e seus primos maiores e mais corajosos, chamados super-vermes, para uma série de empresas de insetos comestíveis em todo o país. Um, chamado Hotlix, os coloca dentro de pirulitos.

Mealworms e superworms não são realmente vermes – eles são as formas larvais de duas espécies de escaravelho. Eles também são duas das cerca de 1.900 espécies de insetos que são boas para as pessoas comerem, de acordo com a Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação.

Dois bilhões de pessoas em todo o mundo consideram os insetos um alimento básico, mas eles estão no suprimento de alimentos americanos há apenas alguns anos.

Mealworms e superworms são ricos em proteínas, aminoácidos e vitaminas e minerais como potássio e ferro. Além disso, eles têm menos gordura e colesterol do que a carne bovina.

Esses e outros insetos também são considerados uma fonte de proteína amiga do ambiente porque podem ser criados em uma fração da terra e na água necessária para o gado tradicional, como o gado.

Isso está claro no Rainbow Mealworms. Em seu complexo de pequenas casas, milhões de besouros – em todos os estágios de vida, de larvas a adultos – vivem em bandejas empilhadas em prateleiras de 2,5 metros de altura que parecem pertencer a uma padaria. Cada bandeja está repleta de milhares de insetos aninhados em uma cama de farelo de trigo integral, que eles comem, e cenouras infantis frescas, que eles mordiscam em busca de água.

Seu sabor, quando torrado, é frequentemente descrito como sendo de nozes e crocantes, semelhante a nozes assadas ou torradas de porco. E apesar do óbvio fator “eca”, a demanda para comê-los está crescendo.

“Provavelmente recebo um e-mail por dia perguntando sobre isso”, disse Spence.

Embora 2 bilhões de pessoas em todo o mundo considerem os insetos um alimento básico, eles fazem parte do suprimento de alimentos americanos há apenas alguns anos.

Tudo começou para valer com a Chapul, uma empresa de barras energéticas que fabrica seus produtos com pó de críquete. Em 2011, Pat Crowley, um dos fundadores da empresa, havia concluído seu treinamento em hidrologia e estava trabalhando no planejamento hídrico de longo prazo para o oeste dos EUA. A previsão não parecia boa para ele.

Com tanta água da região indo para a agricultura, ficou claro para Crowley: “Precisamos de algumas mudanças em grande escala em nosso suprimento de alimentos se quisermos ter água suficiente no futuro.”

Quando ele ouviu uma palestra TED sobre os benefícios dos insetos comestíveis, ele se agarrou a ela como uma possível solução. Os benefícios para a saúde e o meio ambiente eram claros.

Mas Crowley não achava que os americanos tradicionais estavam prontos para comer pernas ou asas de críquete. Então, ele torrou as criaturas e as moeu, misturando o pó resultante com frutas, nozes e chocolate em uma barra energética familiar. Depois de uma campanha bem-sucedida no Kickstarter, o primeiro lote de barras Chapul chegou ao mercado em 2012.

“Ninguém estava fazendo nada parecido”, disse ele. “Definitivamente estava impressionando as pessoas.”

Ele recebeu uma medida de validação no ano seguinte quando a Organização das Nações Unidas para Alimentação e Agricultura divulgou um relatório robusto [pdf] que concluiu: “O consumo de insetos … contribui positivamente para o meio ambiente e para a saúde e meios de subsistência.”

Em comparação com o gado, os insetos cultivados emitem muito menos gases de efeito estufa, requerem menos água, podem ser cultivados em um espaço menor, podem comer alimentos como restos de vegetais que, de outra forma, seriam considerados resíduos e podem produzir mais proteínas com menos alimentos, de acordo com para o relatório. Por exemplo, o cultivo de larvas de farinha para alimentação requer cerca de um décimo do espaço do cultivo de uma quantidade equivalente de proteína de carne, diz o relatório.

Após a publicação, um punhado de outras empresas surgiu para vender grilos moídos em alimentos familiares como batatas fritas e biscoitos.

Até mesmo agências governamentais dos EUA se interessaram. Desde 2013, o Departamento de Agricultura investiu US $ 550.000 em projetos de pesquisa que visam desenvolver um pó de proteína de inseto estável em armazenamento. O pó de grilo resultante, feito de uma pasta pasteurizada e desidratada de insetos congelados, é agora amplamente usado em lanches comestíveis para insetos.

Mas, à medida que a indústria cresce, surgem dúvidas.

Até que ponto os insetos comestíveis são ecologicamente corretos?

Um estudo publicado em 2015 na revista científica PLOS One descobriu que os grilos criados com ração para aves exigiam quase tanta comida quanto as galinhas criadas convencionalmente por unidade de proteína produzida. Se os grilos não conseguem converter a ração em proteína com mais eficiência do que as galinhas, eles realmente não são muito mais sustentáveis, concluíram os pesquisadores.

Mas as galinhas foram criadas durante décadas para crescer com o mínimo de comida possível, disse o líder do estudo Mark Lundy, agrônomo da Divisão de Agricultura e Recursos Naturais da Universidade da Califórnia. Um programa semelhante para criar insetos comestíveis que prosperam com restos de comida e outros produtos residuais poderia fornecer as maiores oportunidades para ganhos de sustentabilidade, disse ele.

E em comparação com as vacas, os grilos são comedores muito mais eficientes. O gado confinado requer pelo menos 6 libras de comida para ganhar 1 libra de peso, e apenas cerca de metade desse peso é carne real, disse Dan Shike, pesquisador de ciências animais da Universidade de Illinois em Urbana-Champaign. Em contraste, os grilos no estudo PLOS One 2015 exigiram cerca de 2 libras de comida para ganhar 1 libra de peso coletivamente, e o inseto inteiro é comestível.

Os insetos também vencem os rebanhos tradicionais em outras medidas de sustentabilidade.

Outra PLOS Um estudo de 2012 descobriu que as emissões de gases de efeito estufa resultantes do cultivo de larvas de farinha foram até quatro vezes menores do que as criadas na produção de leite, carne de porco ou frango e até 12 vezes menores do que as emissões do cultivo carne.

Em geral, a criação de insetos é uma prática meticulosamente limpa.

Os insetos comestíveis são bastante sensíveis a produtos químicos, por isso não podem ser expostos a aditivos alimentares artificiais. Spence, da Rainbow Mealworms, diz que não consegue nem colocar coleiras contra pulgas em seus gatos porque qualquer vestígio de pesticida pode destruir seu estoque.

Mas não existem regras específicas para a criação de insetos que os produtores dos EUA devam seguir, disse Sonny Ramaswamy, diretor do Instituto Nacional de Alimentos e Agricultura do USDA.

“Existem alguns regulamentos que são necessários”, disse ele.

Por enquanto, os insetos comestíveis estão sob a jurisdição da Food and Drug Administration, que diz que os insetos destinados ao consumo humano devem ser cultivados e processados ​​de acordo com os mesmos padrões que outros alimentos. A porta-voz da FDA, Lauren Sucher, diz que os fabricantes de alimentos são responsáveis ​​por fazer isso acontecer.

Spence obteve um rótulo nutricional aprovado pela FDA em julho, abrindo caminho para ela anunciar oficialmente suas larvas de farinha como comida humana e vendê-las diretamente aos consumidores. Isso também significa que seus clientes podem ter certeza de que os ingredientes tortos são cultivados de acordo com os padrões federais de produção de alimentos.

Os insetos chegam de Rainbow Mealworms em 20 caixas de papelão: 40.000 larvas de farinha e 40.000 superworms, vivos e embalados em pano de musselina limpo e não branqueado.

Monica Martinez desembrulha os pacotes e enxagua cuidadosamente as larvas que se contorcem, verificando-as para se certificar de que estão todas saudáveis. Em seguida, ela coloca os insetos na geladeira para esfriar. Uma vez que estão letárgicos, ela os coloca em uma assadeira e os coloca no forno para assar. Nenhum óleo extra necessário.

Martinez é dono do Don Bugito, um restaurante com sede em São Francisco que visa reviver a antiga tradição culinária mexicana de comer insetos. Ela carameliza os vermes da farinha em toffee, os cobre com chocolate para uma guloseima doce e os mergulha em um tempero de lima-chile para fazer lanches picantes.

“Eles têm mais sabor do que os grilos”, disse Martinez.

Os lanches de Don Bugito são um sucesso de vendas consistente em um quiosque em Ferry Building, em São Francisco, uma meca gastronômica. Um dos principais pontos de venda é que eles são feitos com uma fonte de proteína sustentável.

Muitas pessoas dizem que a primeira mordida é a mais difícil.

“É um pouco complicado convencer as pessoas a prová-los”, disse Martinez. “Mas as pessoas respondem de forma incrível quando tentam.”

Agora Martinez está trabalhando em um nome novo e mais apetitoso para seu ingrediente principal.

O mesmo acontece com Eli Cadesky, fundador de uma nova empresa chamada C-fu Foods, que isola proteínas de larvas de farinha para fazer uma substância semelhante ao tofu. Ele está pensando em mudar a marca de larvas de farinha como “besouros bebês”, semelhantes a outros alimentos da moda, como “cenouras infantis” ou “beterrabas infantis”.

“Verme”, disse ele, “é a palavra que desliga todo mundo.”

Este artigo foi escrito por Sasha Harris-Lovett e postado anteriormente em latimes.com.

Para obter mais leituras excelentes e cobertura de notícias em profundidade sobre exploração espacial, ciência médica, mudança climática, avanços tecnológicos e muito mais, verifique a seção de ciência no Los Angeles Times.