The Last Days of Ambrose Bierce: Revisiting the Mystery

Met een knipoog naar Carlos Fuentes ‘ The Old Gringo

T zijn afgelopen week las ik opnieuw “An Occurrence at Owl Creek Bridge” van Ambrose Bierce. Het verhaal gaat over een ophanging die plaatsvindt tijdens de burgeroorlog. Ik herinner me dat ik het op een bepaald moment op de middelbare school in de Engelse les las, en het maakte indruk op me. Ik heb het waarschijnlijk opnieuw gelezen in de jaren tachtig, toen ik een binge met korte verhalen had, met als doel mijn eigen verhalen te produceren.

De afgelopen week heb ik het nog een keer gelezen, genietend van de details en de manier waarop Bierce het verhaal vertelt. Het verrassende einde zou geen verrassing zijn, zelfs niet na veertig of vijftig jaar, maar het verhaal blijft goed gelezen omdat Bierce een fervent verhalenverteller is.

In het weekend kwam ik toevallig een artikel tegen met de titel “De mysterieuze verdwijning van Ambrose Bierce” en het deed me denken aan Carlos Fuentes ‘ The Old Gringo , een roman over de laatste dagen van Ambrose Bierce. Fuentes is een machtige Mexicaanse auteur in dezelfde klasse als Nobelprijswinnaar Gabriel García Márquez en Jorge Luis Borges, beiden meesters in het magisch realisme.

The Old Gringo is een roman die licht werpt op de laatste dagen van Ambrose Bierce, die tot op de dag van vandaag in mysterie zijn gehuld. Ik vond het een boeiende lezing, deels omdat Fuentes een uitstekende schrijver is en deels omdat ik zelf een jaar in Mexico heb doorgebracht. Het boek geeft diepgaande inzichten in de ietwat onrustige geschiedenis van Mexico en de wortels van de revolutie van 1910–1920. (EdNote: een ander handig boek om de wortels van Mexico te begrijpen, is Michener’s Mexico .)

Bierce was een beroemde geelzuchtige en invloedrijke satiricus, criticus, schrijver van korte verhalen, redacteur en journalist. Een tijdgenoot van Mark Twain, zijn scherpzinnige humor beïnvloedde schrijvers als H.L. Mencken en Kurt Vonnegut.

Fuentes gebruikt dit verhaal niet alleen om te vertellen wat er mogelijk met Ambrose Bierce is gebeurd – waarschijnlijk afkomstig uit geruchten en vermoedens – maar ook om te laten zien wat er een eeuw geleden met Mexico is gebeurd. De beste manier om Mexico vóór de revolutie te begrijpen, is door te denken aan de levensstijl van de zuidelijke plantage in onze Verenigde Staten. In Mexico waren de mensen niet ‘eigendom’ zoals plantage-eigenaren slaven bezaten, maar de boeren en arbeiders hadden dat net zo goed kunnen zijn. Ze hadden geen rechten en de rijke eigenaren van haciënda maakten gebruik van de macht die ze over de boeren hadden.

Hollywood ging verder met het maken van een film gebaseerd op Fuentes ‘boek getiteld Old Gringo , met Gregory Peck als de ouder wordende Ambrose Bierce en Jane Fonda als een naïeve jonge Amerikaanse vrouw die naar Mexico is gegaan om les te geven Engels voor een rijke haciënda-familie. Bij haar aankomst is de rijke familie op de vlucht geslagen door revolutionairen. De film, die hun ervaringen in het midden van deze burgeroorlog beschrijft, kreeg slechte recensies van zowel critici als kijkers, hoewel het op de een of andere manier met mij te maken had omdat ik het boek had gelezen en er ooit woonde. Om welke reden dan ook, ik zag de tekortkomingen ervan over het hoofd.

Bierce was een curmudgeon en een bejaarde toen hij naar het zuiden gleed om te flirten met zijn uiteindelijke bestemming. De thema’s van het Fuentes-boek worden vaag weerspiegeld in de film, maar als je het boek erin hebt, krijg je een beter begrip van de betekenis van het verhaal en waar ‘de revolutie’ echt over ging. Het was een ramkoers: Bierce en de revolutie. Maar Bierce lijkt meer op de Mexicaanse tragische geest dan onze Amerikaanse vrolijke dwaasheden en oppervlakkige nepdiepte.

In “The Mysterious Disappearance of Ambrose Bierce” presenteert auteur Chris Opfer alternatieve eindes van het leven van de beroemde schrijver. Zijn ondergang in Mexico is maar één verhaal. Andere mogelijkheden die naar voren worden gebracht, zijn onder meer de dood door zijn eigen hand in Texas of in de Grand Canyon. Je kunt de speculaties van Opfer hier lezen .

Ik zou nalaten een paar citaten op te nemen uit een van de beroemdste werken van Ambrose Bierce, The Devil’s Dictionary . De eerste helft van het woordenboek werd in 1906 gepubliceerd als The Cynic’s Word Book . Na voltooiing werd het deel van A tot Z in 1911 gepubliceerd als The Devil’s Dictionary .

Hier zijn een handvol inzendingen om u de smaak van dit werk te geven.

Abnormaal , adj. Niet voldoen aan normen op het gebied van denken en gedrag. Onafhankelijk zijn is abnormaal zijn, abnormaal zijn is verafschuwd zijn.

Akkoord , n. Harmonie.

Accordeon , n. Een instrument dat in harmonie is met de gevoelens van een huurmoordenaar.

Alleen , bn. In slecht gezelschap.

Verveling , n. Een persoon die praat wanneer u wilt dat hij luistert.

Egotist , n. Iemand met een lage smaak, meer geïnteresseerd in zichzelf dan in mij.

Oceaan , n. Een watermassa die ongeveer tweederde van een wereld beslaat die gemaakt is voor de mens – die geen kieuwen heeft.

Eenmalig , adj. Genoeg.

tweemaal , adv. Een keer te vaak.

Jaar , n. Een periode van driehonderdvijfenzestig teleurstellingen.

Oorspronkelijk gepubliceerd op https://pioneerproductions.blogspot.com.