La automatización está destruyendo trabajos, ¿o no?

En la foto, un robot de Amazon. Fue creado originalmente por Kiva Systems después de que su creador, Mick Mountz, se cansara de los costos logísticos de Webvan, que finalmente llevaron a la empresa a la quiebra. Kiva Systems fue adquirida por Amazon en marzo de 2012 por $ 775 millones, sus contratos con las principales empresas de distribución como The Gap, Walgreens, Staples, Office Depot, Crate & amp; Barrel o Saks 5th Avenue no se renovaron y se puso a trabajar exclusivamente para los almacenes de Amazon, renombrados como Amazon Robotics.

El robot, de unos 40 centímetros de altura y accionado por seis ruedas, está diseñado para moverse con facilidad bajo las estanterías de los almacenes y se puede desenroscar unos centímetros de altura para transportar estanterías. Cada robot pesa alrededor de 145 kg y puede mover estantes cargados que pesan hasta 315 kg. Cuando la batería se descarga, vuelve automáticamente a una estación de carga donde se enchufa sola.

Amazon anunció recientemente que había aumentado su ejército de robots en un 50%: en diciembre de 2014, la compañía tenía 15.000 robots en 10 almacenes, que se convirtieron en 30.000 en diciembre de 2015, y luego 45.000 distribuidos en 20 almacenes en diciembre de 2016.

Además, Amazon ha lanzado sus tiendas Amazon Go sin caja registradora, donde los clientes usan una aplicación para identificarse, y son seguidos por un conjunto de cámaras y sensores que usan visión artificial, fusión de sensores y aprendizaje profundo para identificar cuando alguien saca un producto de un estante o lo devuelve. Según las encuestas sobre la fuerza laboral de EE. UU. (2014), las líneas de cajas registradoras de tiendas y supermercados proporcionaron empleo a aproximadamente tres millones y medio de personas en los Estados Unidos, que ganaban un salario anual promedio de $ 19,310 por año ($ 9.28 por hora) con un crecimiento anual estimado en la generación de empleo del 2% anual, por debajo del promedio mundial.

¿Qué esperamos de una empresa que está aumentando rápidamente el número de robots en sus almacenes, que elimina a los cajeros de sus tiendas y que entrega mercancías a sus clientes utilizando drones autónomos en lugar de utilizar un tradicional ¿logística? Una respuesta sería una reducción del número de personas que emplea. Pero no: Amazon acaba de anunciar su intención de incorporar a unas cien mil personas a tiempo completo durante los próximos 18 meses en puestos de logística y tecnología, sumándose a la ola de empresas que anuncian planes de expansión masiva y generan empleos para evitar, en parte, el acoso. por la administración Trump. La empresa aumentará su plantilla de 180.000 a 280.000 trabajadores en Estados Unidos. En 2011, Amazon empleó a unas 30.000 personas. Por el contrario, han sido las empresas de distribución tradicionales las que han despedido trabajadores de manera constante durante los últimos años.

El proceso se está dando en otros sectores: en el Área de la Bahía de San Francisco, los taxistas han ido perdiendo sus puestos de trabajo ya que empresas como Uber o Lyft se han convertido en la alternativa de transporte preferida por cada vez más personas. Sin embargo, estas empresas se encuentran ahora entre las mayores generadoras de empleo en el área: solo Uber emplea a más de veinte mil conductores en San Francisco y sus alrededores, mucho más de lo que existía antes de su llegada, y eso sin tener en cuenta el empleo adicional generado por estas empresas en puestos de gestión o tecnología. Eventualmente, los taxis se convertirán en vehículos autónomos, pero mientras tanto, ha habido poca destrucción neta de puestos de trabajo.

¿Cuál es la razón por la que una empresa como Amazon, que ha llegado a representar la robotización, genera puestos de trabajo a estos niveles? En realidad, no hay ninguna paradoja aquí, sino un efecto que algunos investigadores como el increíblemente talentoso Jeremy Rifkin , a quien recientemente tuve la oportunidad de ver en Detroit, han notado: que la automatización no genera de inmediato una red destrucción de puestos de trabajo pero aumento, ya que se hace necesario adaptar cada vez más procesos y estructuras a la automatización. Así, un desarrollo como el paso de la generación centralizada de energía eléctrica a un sistema distribuido requiere del trabajo de miles de personas para adecuar los hogares de un país a los requerimientos de aislamiento e instalación de paneles solares, de la misma forma que conectar nuestras carreteras para el despliegue de vehículos autónomos necesita un ejército de trabajadores.

Un elemento más a considerar a la hora de estimar el impacto a nivel macro de la tecnología: en los próximos años, las tareas que siempre hemos visto realizar a los humanos serán realizadas por robots, pero eso no significa que la tecnología requerida no generar trabajos que no puedan ser automatizados para los humanos. En otras palabras, la destrucción de empleo no es tan inmediata o evidente, y ciertamente no justifica políticas antitecnológicas que si fueran adoptadas por algunos países solo generarían desventajas comparativas cuando fueran adoptadas por otros. De hecho, es mucho menos probable que las empresas inteligentes y habilitadas por la tecnología destruyan puestos de trabajo que las tradicionales.

Un último punto que los políticos temerosos de los electorados se preocuparon por perder sus trabajos. La idea de mantener a las personas en puestos simplemente porque tienen que hacer algo cuando existe la tecnología para realizar esas tareas mejor y de manera más económica es simplemente absurda.

Las repercusiones del proceso de automatización en curso no son tan simples ni tan obvias como a algunas personas les gustaría creer. Por lo tanto, antes de sacar conclusiones fáciles, debemos analizar los hechos con gran detalle …

(En español, aquí)