Amerika elfelejti azokat a tanulságokat, amelyeket soha nem tanult meg a Katrina hurrikántól

A Katrina hurrikán évfordulójának közeledtével nem terveztem erről írni. Igen, arra gondoltam, hogy csinálok valamit. Három évvel a katasztrófa előtt egy Times-Picayune sorozaton dolgoztam, amely figyelmeztetett New Orleans hurrikánokkal szembeni potenciálisan halálos sebezhetőségére; az áradás után kitértem a levee kudarcaira, és később társszerzőként írtam egy könyvet a témáról. De borzasztóan sokat mondtam arról, hogy mi történt akkor és miért, és amit ma mondhatok, az nem annyira különb. Eközben bár nagyon szeretem New Orleans-t, a vihar és az árvíz idején sem voltam ott, és az elmúlt évtizedben sem éltem ott. Ez az évforduló elsősorban a New Orleans-i lakosoké.

De – tudod, merre tart ez, nyilvánvalóan, mert inkább ezt olvasod, mint a semmit – ma felébredtem, és úgy döntöttem, igen, van mondanivalóm. Röviden fogom tartani.

Amit a Katrina hurrikán, az árnyék és a gát összeesik, és az utóhatás azt tanította nekem, hogy Amerika és intézményei egyszerűen nem működnek – és az embereknek ez így tetszik. Talán ez egy kazánmegfigyelés, amely annyira nyilvánvaló az ott történtek, valamint az összes többi katasztrófánk és krónikus problémánk fényében – az iraki háború, politikai elzáródás, fegyveres erőszak és ezer más dolog. De úgy gondolom, hogy ez egy alulértékelt pont. Amerika optimista nemzet. Rövid memóriája van. Politikai rendszerünk és médiánk valójában nem tanul meg olyan nyilvánvaló tanulságokat, amelyek kibontakoznak mindenki arca előtt. Így végül nagy szomorúságra ismételjük meg hibáinkat – legalábbis néhányukat. És arra számítok, hogy az elkövetkező évtizedekben a bánat sokkal nagyobb lesz.

2001-ben és 2002-ben kollégám, Mark Schleifstein és én sokáig vizsgáltuk a New Orleans hurrikánokkal szembesülő növekvő problémáit. A Mérnöki Testület például az 1960-as és az 1970-es évek számításait vette alapul a díjterv kialakításakor, és ezeket soha nem értékelték újra. A 21. század volt, és mérnökeik nem is számítógépes modelleket használtak a kockázat mérésére. Eközben a térség fizikai nyomása egyre súlyosbodott. Louisiana partvonala süllyedt és erodálódott – eltávolítva a Mexikói-öböl és egy jelentős népességközpont közötti természetes viharlökés-puffert. És nem volt igazi kiürítési politika.

Egy dolog, amit megtanul a katasztrófákra való felkészülés során, ellenáll a politikának és a politikának. Amikor semmi nyilvánvalóan rossz dolog nem történik, senki sem akar hurrikánokra, földrengésekre vagy vadtüzekre gondolni – vagy hasonló módon összeomlik az infrastruktúra, a bankrendszer lebomlása vagy az adatok megsértése (kivéve azokat, akiknek ez a feladata). Valami nagyon rossz eseményre van szükség ahhoz, hogy felhívjuk és összpontosítsuk azoknak az embereknek a figyelmét, akik hatalommal rendelkeznek ahhoz, hogy valami komolyat tegyenek ellene. Addigra a megoldások általában az éppen elmúlt katasztrófa kezelésére kerülnek megfogalmazásra, nem pedig a következő, rosszabbra. És akkor a pusztítás ellenére a társadalom egésze nagyon gyorsan máshova fordítja a figyelmét. Mindez adott. Ez nem azt jelenti, hogy nem tudunk jó munkát végezni a katasztrófákra való felkészülésben, még a romokban is – bárhonnan is származnak. De ez azt jelenti, hogy jelentős púpokra van szükség.

Ám amikor Katrina lecsapott, egyfajta intézményi rothadás fedte fel, amely messze meghaladta figyelmeztetéseinket. Közvetlen következménye az a rémálom, amelyre mindenki emlékszik, a Fehér Ház lebénult, és ki van kapcsolva, miközben a szövetségi, az állami és a helyi ügynökségek egymásba botlottak. Aztán a későbbi napokban emlékezem egyre növekvő rémületemre a felmerülő bizonyítékok miatt, miszerint – a hadtest tisztviselői által mesélt mesékkel ellentétben – az árvizek egyszerűen összeomlottak jóval azelőtt, hogy elérnék maximális tűréshatárukat. A Corps of Engineers (amely George Washington hadseregéből származik) mérnöki hibákat követett el, amelyek a város szinte pusztulását okozták. A nemzet szövetségi kormány formájában szerződést kötött New Orleans védelmére és katasztrófa esetén segítségnyújtásra. Természetesen, mint bármelyik illetéket, ezt a szerződést is megszegték.

Mit mond ez a) az amerikai technikai know-how-ról, amely egyszer a Holdra juttatott minket, felépítette az államközi autópálya rendszert, és Japán és Európa nagy részét elpusztította, majd újjáépítette? Vagy b) azok a technokrata rendszerek, amelyekre mindannyian támaszkodunk, hogy megvédjenek minket, kiszolgálják igényeinket, puffert biztosítanak a természet vagy az emberi szeszélyesség ellen?

Ennek komoly botránynak kellett volna lennie. De nem igazán volt. Harry Shearer és mások bőségesen megjegyezték ezt és annak okait. A mérnöki kérdéseket nehéz volt megérteni. New Orleans egyedülálló és furcsa, és nem New York, Washington vagy Los Angeles. Először is mindazok, akik a tengerszint alatt élnek?

Alaposan belefáradtam abba, hogy az amerikai intézmények és a tankönyvek közötti szakadékra gondoljak, és mi is van valójában. Mert csak nem világos, mennyire érdekli az embereket, hogy dolgoznak-e vagy sem. Talán csak így működik a politika egy törékeny demokráciában: az intézmények működésének vagy kudarcának mértéke gyakran szerencse vagy átmeneti politikai körülmények kérdése. Bevallom, túl magasak lehetnek az elvárásaim, vagy legalábbis régen voltak. Végül is nem vagyunk Oroszország vagy Guatemala. Ám azon a gyorsan változó új fenyegetéseken kell gondolkodnunk, amelyekkel szembesülünk, a globális felmelegedéstől vagy a saját technológiánktól kezdve, van-e eszközünk a kockázatok előrejelzésére és felkészülésükre.

Katasztrófa után azt szeretné, ha valaki, akinek felhatalmazása lenne, megértse a probléma átfogó terjedelmét, megtalálja a rosszat és kezelje azt. Lehet, hogy az elnök kinevez egy 9/11-es stílusú testületet, hogy a történtek végére érjen, egyeseket hibáztasson, másokat mentesítsen, és javításokat javasoljon. Ezután a kongresszus és a végrehajtó hatalom elronthat néhány reformot. De ez nem Katrina után történt. Ehelyett bürokratikus hash-t kaptunk: Versenyző Ház, Szenátus, Fehér Ház, Testület és független mérnöki értékelések. A FEMA volt a probléma? Belbiztonsági? A hadtest? Helyi levee táblák? Az elnök, a kormányzó vagy a polgármester? Jól érzékeli ezt ma? Valószínűleg nem, főleg ha még nem éltél meg.

A pép egyik oka az, hogy a „Katrina” (jobb átfogó kifejezés híján) csak egy pokoli rendetlenség volt, a természet pusztítást végzett hibás, ember alkotta rendszerekkel, már az összeomlás szélén. De egy másik, valószínűleg jobb ok az, hogy ez egy rendetlenség, amelyet senki sem akart felelősségre vonni vagy felelősséget vállalni. Nemzetként haladtunk – szokásunk szerint – anélkül, hogy komolyan számoltuk volna a történteket, vagy elszámoltattatnánk ezért. Ahogy a Katrina előtti vizsgálatunk komoly problémákra mutatott rá, de csak valami rothadó felszínét karcolta meg, a Katrina utáni „folyamat” (vagy bármi is legyen, amit hívni akar) közel sem került a csomós rendellenességekhez, amelyek katasztrófára indítottak minket. . Felejtsd el, Jake, ez a kínai negyed.

Igen, néhány dolog javult; A FEMA már nem parkolóhely az elnök harmadik szintű politikai támogatóinak. A hadtest számítógépeket használ. De ezek voltak a könnyebb javítások. George W. Bush természetesen komoly politikai slágert kapott, de ez ma már nem jelent semmit, csak a szemöldökét felvonta, amikor megjelenik az évfordulón. A Mérnöki Testület elismerte: „hibát követtünk el”. De ahelyett, hogy bármilyen komoly keresztkérdést el kellett volna viselnie, nem is beszélve a megrendítésekről vagy a reformokról, csak elküldték, visszatért a jövedelem következő generációjához. (Olvassa el Mike Grunwald tweet-viharát a hadtest vizsgálat és reformok iránti érzéketlenségéről.)

Nem akarom lebecsülni vagy lebecsülni mindazt a jó munkát, amelyet oly sokan tettek a város, infrastruktúrájának, házainak, illetékrendszerének és a louisianai mocsarak újjáépítésének. A Katrina utáni napokban szinte elképzelhetetlen volt az, ami ma van.

De azok az erők, amelyek visszataszítanak minket a különböző katasztrófák szélére, ott és másutt is, félelmetesek és növekszenek. New Orleans egy kanári a 21. századi szénbányában; rendellenes fekvése a tengerszint felett vagy alatt azt jelenti, hogy a felemelkedő tengerek terhét viseli. Bíznunk kell abban, hogy 100 év múlva is ott lesz. Nem vagyunk.