A tabela periódica de elementos ameaçados

Adam Jezard, escritor sênior de conteúdo formativo

A Quarta Revolução Industrial corre o risco de perder fôlego devido à falta dos elementos essenciais necessários para gerenciá-la.

Estamos acostumados com histórias sobre a escassez de metais necessários para impulsionar a tecnologia do futuro, como o lítio, mas existem outros elementos, mais raros, sem os quais telefones celulares, DVD players, TVs, comunicações por microondas e sem drivers todos os carros podem parar.

Garantir que haja quantidades suficientes deles pode ser essencial se o futuro da alta tecnologia que governos e empresas globais continuam prometendo acontecer.

Gálio, índio, háfnio e selênio

Uma tabela periódica, produzida para um relatório da American Chemical Society (ACS) em 2015, classificou 62 elementos diferentes com base em seu risco de fornecimento, implicações ambientais e vulnerabilidade à escassez.

Os nomes de alguns dos metais na pesquisa podem deixar não-especialistas coçando a cabeça. Eles incluem gálio, índio, háfnio e selênio, todos criados como subprodutos de outros processos de mineração e extração.

Embora seus nomes possam não ser familiares para muitos, seus usos não são.

Mas as respostas sobre como podemos lidar com eles foram delineadas há quase uma década por um famoso criador de futuros maravilhosos, embora ocasionalmente distópicos.

Uma solução de ficção científica?

Um estudo de 2008 prevendo o desaparecimento do gálio em 2017 levou o autor de ficção científica Robert Silverberg a escrever: “Todo o háfnio [e o gálio] terão desaparecido em 2017 … e outros 20 anos verão a extinção do zinco. Até o cobre é um item em perigo, uma vez que a demanda mundial por ele provavelmente excederá os suprimentos disponíveis no final do século atual. ”

Silverberg então descreveu o que os estados e as empresas precisam fazer para garantir o futuro da alta tecnologia que eles imaginam: “Serão necessárias soluções, se quisermos continuar a ter coisas como telas de televisão, painéis solares e chips de computador. Sintetizar os elementos necessários ou encontrar substitutos viáveis ​​para eles é uma ideia óbvia.

“Reciclar esses elementos que desaparecem de equipamentos descartados é outra. Sempre podemos tentar tornar nossos dispositivos de alta tecnologia mais eficientes, pelo menos no que diz respeito à necessidade dessas substâncias. E descobrir melhores maneiras de separar os elementos raros das matrizes nas quais eles existem como vestígios nus ajudaria … ”

Embora a previsão de que certos metais desapareceriam até 2017 estivesse errada – e os autores da tabela periódica e pesquisa de 2015 não deram datas de validade a nenhum deles – a verdade é que depender de qualquer um desses elementos poderia criar problemas no entrega da Indústria 4.0.

Equilibrando os fatores de risco

Dois dos riscos mais amplos destacados pela ACS são bem conhecidos: um são os perigos ambientais causados ​​pelos processos de mineração e extração de metais, como o uso de mercúrio tóxico por mineiros artesanais para unir pedaços de ouro.

Além de ser prejudicial aos ecossistemas naturais, a mineração também depende de combustíveis fósseis que criam dióxido de carbono e outras emissões que contribuem para as mudanças climáticas e prejudicam a saúde humana.

A outra é como manter os níveis de metais cada vez mais raros, como o gálio, que são produzidos apenas como subprodutos da fundição e de outros processos industriais.

Mas um terço é subnotificado, e é este: mesmo os metais que possuem grandes reservas naturais, como ouro e platina, além de estarem entre os mais prejudiciais ao meio ambiente para extrair, estão “geopoliticamente altamente concentrados”. Sua própria abundância em lugares como China e África – e a escassez em outros lugares – pode representar problemas futuros.

Como observaram os autores da ACS: “[Em 1962] uma guerra civil na República Democrática do Congo causou uma diminuição significativa, embora temporária, na oferta de cobalto … Mais recentemente, uma diminuição nas exportações de elementos de terras raras por A China resultou em uma variedade de interrupções tecnológicas.

“O resultado tem sido vários apelos nos últimos anos para avaliar melhor os recursos elementares e determinar quais deles são ‘críticos’, com o objetivo de minimizar futuras interrupções nas tecnologias e economias globais e nacionais”.

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Originalmente publicado em www.weforum.org.